En esta sección describiremos aspectos relacionados con las visas para ingresar a US y otros documentos relacionados con el status migratorio.

Tipos de visas

Hay dos grandes categorías de visas con las cuales se puede entrar a US para realizar un programa  académico: Las visas tipo F y las visas tipo J. Para algunos programas no académicos se tienen visas tipo M que no discutiremos acá. Las visas normalmente deben solicitarse en la embajada o consulado del país de origen una vez se cuentan con todos los documentos requeridos. Estos pueden variar dependiendo del país donde se encuentre, así que el primer paso es conocer la documentación requerida. Uno de los requisitos más importantes es un documento que certifique que fue aceptado por la universidad a la que está aplicando. Sin embargo no basta con tener simplemente una carta de aceptación sino que se debe tener un formulario que es diferente dependiendo de si se aplica a una visa F o a una visa J. Esto lo discutiremos con mayor detalle en la sección formularios.

La visa F-1 es la más común para personas que van a estudiar un programa académico en una universidad en US.  La institución debe estar reconocida y afiliada con el gobierno de US y no es posible aplicar a una visa F-1 para ser un ser un estudiante de medio tiempo "Part-time student". El formulario que garantiza que se fue aceptado por la institución académica se denomina Forma I-20 y es expedido por la universidad. La visa F-1 normalmente es válida para entradas múltiples, por lo cual se puede salir y entrar al país varias veces.  El tiempo que se puede permanecer en US bajo una visa F-1 es normalmente el tiempo que se requiere para terminar los estudios. Sin embargo una vez se entra al país, en el puerto de inmigración el oficial que lo recibe le entrega un formulario que se llama el I-94 en el cual se pone la fecha máxima en que se debe salir del país.  Los cónyuges e hijos menores de 21 años de edad, sin importar su nacionalidad, pueden recibir una visa F-2 para viajar a los Estados Unidos a acompañar al titular de una visa F. Para ello el estudiante normalmente debe certificar que posee los recursos económicos para estar con su familia en US.  Las personas con visa F-2 no pueden trabajar en US. Para trabajar tendrían que obtener otro tipo de visa.

Los estudiantes en posesión de una visa F-1 pueden trabajar dentro del campus de su universidad, durante el tiempo que estén registrados como estudiantes. También pueden solicitar permiso para hacer el Entrenamiento Práctico Curricular “Curricular Practical Training (CPT)” para ganar experiencia en su campo de estudio mientras sean estudiantes de tiempo completo. Los estudiantes pueden aprovechar el Entrenamiento Práctico Opcional “Optional Practical Training (OPT)” una vez que el título es recibido, como un empleado de tiempo completo. Muchos estudiantes que obtienen su título de bachillerato o maestría en los Estados Unidos son patrocinados por su patrono empleador para obtener una visa de trabajo H-1B. Más sobre este tema en la sección Trabajos y Prácticas.

La visa J es para aquellas personas cuyo propósito principal de viaje a los Estados Unidos es participar en el Programa de Intercambio. El Programa de Intercambio se rige bajo el Acta de Intercambio Cultural y Educativo de la enmienda de 1961. El propósito del Acta es mejorar el entendimiento mutuo entre personas de los Estados Unidos y personas de otros países a través de intercambios educativos y culturales. Para poder llevar a cabo el Programa de Intercambio, el Departamento de Estado de US designa a entidades públicas y privadas para actuar como patrocinadores de intercambio. Las organizaciones designadas como patrocinadores facilitan el ingreso a los Estados Unidos a extranjeros que ingresen con el fin de completar los objetivos de una de las categorías de un programa de intercambio. Así entonces las visas J-1 son para los estudiantes de estos programas de intercambio y las visas J-2 para sus dependientes. El formulario que garantiza que se fue aceptado por la institución académica se denomina Forma DS-2019 y es expedido por la entidad patrocinadora del Programa de Intercambio.Generalmente todas las personas que reciben las visas tipo J están sujetas a regresar a su país y vivir allí mínimo por dos años antes de poder solicitar una visa de trabajo en US.

La visa J-1 permite trabajar en EEUU mediante una modalidad específica. Para solicitar un empleo en EEUU se debe certificar necesidad financiera y se debe adjuntar una carta del tutor académico en la que manifieste que el horario de trabajo solicitado no interferirá con el desempeño académico ni con la fecha prevista de terminación del programa de estudios. Las regulaciones federales establecen que bajo la visa J-1 no se puede laborar más de 20 horas semanales durante el año académico. Los tipos de empleo a los que se puede bajo circunstancias normales son en actividades relacionadas a la misma universidad (on-campus). Los trabajos que se solicitan fuera de la universidad (off-campus) solamente se autorizan bajo condiciones muy especiales de calamidad financiera producida después de llegar a EEUU o bajo la modalidad de Academic Training. Los miembros de la familia inmediata de las personas poseedoras de una visa J-1 (cónyuge e hijos solteros menores de 21 años) pueden ingresar a EEUU con una visa tipo J-2 expedida para acompañar al titular de una visa J-1. La visa J-2 se expide por el mismo período de la visa J-1. Los cónyuges portadores de la visa J-2 pueden estudiar desde el momento que llegan a EEUU, y pueden trabajar luego de solicitar y recibir un permiso especial. El trámite de este permiso puede tardar hasta tres meses y dependerá de las leyes de cada Estado. Más sobre este tema en la sección Trabajos y Prácticas.

A parte de los formularios I-20 para estudiantes F-1 y el DS-2019 para los estudiantes J-1 hay una gran cantidad de documentación que debe recopilarse para la aplicación a las visas propias y de los acompañantes. Como ya hemos mencionado dependiendo del país de origen esta documentación puede variar un poco. Sin embargo en términos generales los siguientes son los documentos que solicitan:

  1. Pasaporte con una validez mínima de seis meses. 
  2. El formulario DS-160 Solicitud de Visa Non Inmigrante. Este formulario se diligencia en Internet y allí mismo se pueden adjuntar las fotos en formato electrónico.
  3. Comprobación de fondos para los acompañantes. Acá son válidos extractos bancarios, certificaciones sobre becas obtenidas, entre otros.
  4. Seguro de salud. Puede ser un seguro temporal mientras compra uno definitivo en US.

Asegurese de tramitar la visa con el tiempo suficiente para que pueda llegar al programa acádemico cuando este comience.